martes, 1 de noviembre de 2016

Titán alberga profundos cañones llenos de hidrocarburos

Astrónomos de la Universidad de Cornell han traspasado la densa atmósfera de Titán para revelar que el terreno de esta luna cuenta con profundos cañones encajonados, llenos de hidrocarburos líquidos.

Si bien la misión Cassini de la NASA previamente había conseguido detectar los canales que desembocan en el gran mar del norte Ligeia Mare, nuevas observaciones utilizaron el modo de altimetría de radar de Cassini para medir la topografía de la luna gigante de Saturno.

Los sorprendentes resultados mostraron cañones de cientos de metros de profundidad, con reflexiones especulares de los suelos de los canales, la primera evidencia directa de que están llenos de líquido actualmente.



"La Tierra es cálida y rocosa, con ríos de agua, mientras que Titán es frío y helado, con ríos de metano. Y sin embargo, es notable que nos encontramos con este tipo de características similares en ambos mundos", dijo Alex Hayes, profesor asistente de astronomía.

"Los cañones que se encuentran en el norte de Titán son aún más sorprendentes, ya que no tenemos idea de cómo se formaron. Su escasa anchura y profundidad implican una rápida erosión, ya que los niveles del mar suben y bajan en el mar cercano. Esto nos lleva a una serie de preguntas, tales como ¿dónde se fue todo el material erosionado?", dijo Hayes.

Las observaciones de Cassini desvelaron estos canales --estrechos cañones en una red fluvial llamada Vid Flumina-- de unos 800 metros de ancho, con cañones de 300 a 600 metros de profundidad y pendientes pronunciadas.

Valerio Poggiali, de la Universidad Sapienza de Roma - que era un estudiante visitante en Cornell cuando se completó parte de este trabajo y que pronto se unirá al departamento de astronomía de Cornell como investigador asociado - dirigió el proyecto.

"Es probable que una combinación de fuerzas contribuyó a la formación de los cañones más profundos, pero en la actualidad no está claro", dijo Poggiali al Jet Propulsion Laboratory, que opera la nave Cassini. "Lo que está claro es que cualquier descripción de la evolución geológica de Titán tiene que ser capaz de explicar cómo los cañones llegaron allí."

El estudio ha sido publicado en la revista Geophysical Research Letters.http://www.lainformacion.com/ciencia

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