lunes, 5 de septiembre de 2016

El metano de Plutón

La parte más meridional de Plutón que la nave espacial New Horizons de la NASA podría "ver" durante la aproximación más cercana en julio de 2015 contiene una serie de características geológicas fascinantes, y ofrece pistas sobre lo que podría estar al acecho en las regiones envueltas en la oscuridad durante el sobrevuelo.
El área que se muestra más arriba se encuentra al sur de la banda de Plutón oscura ecuatorial llamada informalmente Cthulhu Regio, y al suroeste de las vastas llanuras de hielo de nitrógeno llamados informalmente Sputnik Planum o Sputnik Planitia, como el equipo de la misión recientemente designó de nuevo la zona para reflejar con mayor exactitud la baja elevación de las llanuras . El Norte está en la parte superior; en la parte occidental de la imagen, una cadena de montañas brillantes se extiende hacia el norte en Cthulhu Regio.

 Las montañas se revelan como nevadas - algo inquietantemente familiar de nuestra experiencia basada en la tierra. Pero datos de New Horizons indican sobre la composición del material de esa capa de nieve brillante que cubre estas montañas no es agua, es metano atmosférico que se ha condensado como la escarcha sobre estas superficies a una altitud elevada. Entre algunas montañas se cortan bruscamente valles - indicada por las flechas blancas de abajo. Estos valles son cada uno de un par de millas de diámetro y decenas de millas de largo.

[En la imagen de arriba] Un sistema de valles similar en las amplias llanuras del este (flechas azules) parece estar ramificado, con pequeños valles que conducen a ella.  Científicos de New Horizons creen que fluye hielo de nitrógeno que una vez cubrió esta área - tal vez cuando el hielo en el Sputnik fue a una mayor altura - se hayan formado en estos valles. La zona también está marcada por las depresiones de forma irregular, con piso plano (flechas verdes) que pueden llegar a más de 50 millas (80 kilómetros) de ancho y casi 2 millas (3 kilómetros) de profundidad. Los grandes anchuras y profundidades de estas depresiones sugieren que pueden haber formado cuando la superficie se derrumbó, en lugar de a través de la sublimación del hielo en la atmósfera.http://spaceref.com/pluto/plutos-methane-snowcaps.html

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