viernes, 12 de febrero de 2016

Encuentran el mayor planeta rocoso

Ilustración de artista de un gran planeta rocoso similar al llamado BD+20594b, recientemente descubierto. Crédito: JPL-Caltech/NASA.
Pensábamos que sabíamos lo grandes que pueden llegar a ser los planetas rocosos. Pero la mayor parte de nuestros conocimientos sobre la formación de planetas y el desarrollo de sistemas solares proceden de la observación directa de nuestro propio Sistema Solar. Simplemente no podíamos ver otros y no teníamos modo de saber lo común o extraño que podía ser nuestro Sistema Solar.

Pero gracias a la nave espacial Kepler y a su capacidad de observar y tomar datos de otros sistemas solares lejanos, hemos encontrado un planeta rocoso que es mayor de lo que pensábamos que podía ser posible. El planeta, llamado BD+20594b, tienen la mitad del diámetro de Neptuno y está formado completamente por roca.

Determinan las condiciones físicas de dos exoplanetas en el sistema de Kepler-36

lustración de artista que muestra Kepler-36c tal como se podría ver desde la superficie del vecino Kepler-36b. Crédito: Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics/David Aguilar.
Situada a 1530 años luz de la Tierra en la constelación del Cisne, Kepler-36 es una estrella similar al Sol orbitada por dos mundos alienígenas que conozcamos. El planeta más interior, designado Kepler-36b es lo que se denomina una "supertierra" ya que es mayor que nuestro planeta pero más pequeño que Neptuno; Kepler-36c se parece al planeta más exterior del Sistema Solar y es descrito como un minineptuno. Lo que es inusual en este sistema planetario es que estos dos exomundos tienen órbitas muy cercanas, separadas sólo por 0.013 unidades astronómicas, cinco veces la distancia de la Tierra a la Luna. Ahora científicos de Princeton están intentando determinar las condiciones físicas y comprender el proceso de evolución de este curioso sistema.

jueves, 11 de febrero de 2016

5 claves para comprender qué son las ondas gravitacionales

¿Qué son, qué las produce, cómo observarlas, para qué sirven y por qué son tan importantes? Un sencillo vídeo nos ofrece las respuestas.



Albert Einstein planteó por primera vez la existencia de las ondas gravitacionales en su Teoría de la Relatividad General y, desde entonces, los investigadores llevan un siglo tratando de demostrar si estas ondas existen realmente. Pero, ¿qué son estas ondas y por qué son tan importantes?

Un vídeo elaborado por PHD Comics TV, una web que produce contenidos multimedia para comunicar las ideas del universo científico de una forma creativa y divertida, lo explica con (relativa) sencillez.

La fusión de dos agujeros negros produjo la onda gravitacional descubierta por el LIGO

Los rumores se han confirmado. Por primera vez, los científicos han observado ondas gravitacionales, ondulaciones del espacio-tiempo que han llegando a la Tierra procedentes de un evento catastrófico en el distante universo. Esto confirma una importante predicción de la teoría de la relatividad general de Albert Einstein de 1915.

Las ondas gravitacionales fueron detectadas el 14 de septiembre de 2015 (a las 5:51h en la costa este de EE UU) por los dos detectores gemelos del Observatorio por Interferometría Láser de Ondas Gravitacionales (LIGO, por sus siglas en inglés), ubicados en Livingston (Louisiana) y Hanford (Washington, EE.UU).

El aterrizaje en un asteroide

Este es la micro-módulo de aterrizaje que propone la misión de la ESA Impacto de Asteroides y que pondría sobre un asteroide.

El cuerpo del asteroide en cuestión es de sólo 170 m de diámetro - el cuerpo más pequeño del sistema binario Dídimo - de modo más o menos del mismo tamaño que la Gran Pirámide de Giza. Orbita a sólo 1,2 km por encima del más grande de 800 m de diámetro principal de los asteroides Dídimo (que se muestra en el fondo aquí), para completar un circuito cada 12 horas.

Alrededor del tamaño de un horno de microondas, el micro-módulo de aterrizaje sería la primera sonda de la ESA en un pequeño cuerpo ya que elaterrizaje de Philae en Rosetta fue  en el cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko en noviembre de 2014.

miércoles, 10 de febrero de 2016

Un momento estelar bajo los focos

Una estrella recién formada ilumina las nubes cósmicas circundantes en esta nueva imagen del Observatorio La Silla de ESO, en Chile. Las partículas de polvo que hay en las inmensas nubes que rodean a la estrella HD 97300 dispersan su luz (como lo haría la niebla envolvente con la luz de los faros de un coche), creando la nebulosa de reflexión IC 2631. Aunque, por el momento, HD 97300 es el foco de atención, el mismo polvo que hace que sea tan difícil no verla anuncia el nacimiento de futuras estrellas que podrían quitarle el protagonismo.

La confirmación de las ondas gravitacionales que predijo Einstein podría producirse este 11 de febrero

Astrónomos podrían finalmente haber encontrado las elusivas ondas gravitacionales, las misteriosas ondulaciones en el tejido del espacio-tiempo predichas por Albert Einstein en 1916.

Científicos han convocado una conferencia para este jueves, 11 de febrero, en el National Press Club en Washington, para discutir la búsqueda de ondas gravitacionales, que se extienden a través del espacio a la velocidad de la luz.

El comunicado de prensa que describe este encuentro es breve y un tanto vago, prometiendo simplemente un "informe de situación" en la búsqueda continua por los científicos que utilizan el Laser Interferometer Gravitational-Wave Observatory (LIGO). Pero todo apunta a un gran descubrimiento.

La nave Juno ajusta trayectoria rumbo a Júpiter


La nave espacial solar Juno de la NASA ha ejecutado con éxito una maniobra para ajustar su trayectoria de vuelo hacia Júpiter, en un viaje que inició en 2011 y culminará el próximo 4 de julio.

"Este es el primero de los dos ajustes de trayectoria que afinarán la órbita de Juno alrededor del Sol, para ser puntuales en nuestra cita con Júpiter" dijo Scott Bolton, investigador principal de Juno en el Southwest Research Institute en San Antonio.

La maniobra se produjo el 3 de febrero con un encendido limitado de motores que consumió 0,6 kilos de combustible y cambió la velocidad de la nave espacial en 0,31 metros por segundo. En el momento de la maniobra, Juno estaba a 82 millones de kilómetros de Júpiter y a 684 millones de kilómetros de la Tierra. La siguiente maniobra de corrección de trayectoria está programada para el 31 de mayo.

Ya está listo el telescopio espacial: el observatorio James Webb

Su lanzamiento en 2018 servirá para sustituir al telescopio Hubble y quiere desentrañar los misterios del Universo. Ha costado 7.900 millones de euros.
Los 18 hexágonos ya unidos, conforman una superficie total colectora de luz de 6,5 metros de diámetro, es decir, un tamaño gigante en términos de instrumental astronómico espacial.
18 piezas hexagonales, un espejo de 6,5 metros de diámetro, recubierto de oro y con un coste de 7.900 millones de euros. Estas son las caracterísiticas del telescopio espacial James Webb que será enviado en 2018.

Canibalismo entre estrellas

Simulación de un disco circumestelar inestable gravitatoriamente utilizando cálculos hidrodinámicos. En el disco se forman embriones protoplanetarios gracias a la fragmentación por la gravedad. Las tres imágenes pequeñas muestran la desaparición posterior de la concentración de materia en la estrella. Crédito: Eduard Vorobyov, Universität Wien.
Las estrellas no acumulan su masa final de manera constante sino en series de episodios violentos que se manifiestan con bruscos aumentos del brillo de la estrella. Según esta teoría de Eduard Vorobyov de la Universidad de Viena, el aumento del brillo estelar puede ser causado por fragmentación debida a inestabilidades gravitacionales en discos gaseosos masivos que rodean estrellas jóvenes, seguidos por la migración de densas masas compactas de gas hacia la estrella. Este “canibalismo”, tal como lo describe Vorobyov, ha sido comprobado por primera vez gracias al empleo de instrumentos de observación avanzados.

Los planetas similares a la Tierra tienen también interiores parecidos

Esta ilustración de artista compara las estructuras interiores de la Tierra (izquierda) con la del exoplaneta Kepler-93b (derecha), que tiene una vez y media el tamaño de la Tierra y es 4 veces más masivo. Una nueva investigación ha descubierto que los mundos rocosos comparten estructuras similares, con un núcleo que contiene un 30 por ciento de la masa del planeta y que está rodeado por un manto cubierto por una corteza delgada. Crédito: M. Weiss/CfA. 
Todos los niños aprenden en el colegio la estructura básica de la Tierra: una corteza exterior delgada, un manto grueso y un núcleo del tamaño de Marte. ¿Pero esta estructura es universal? ¿Tendrán las mismas tres capas los exoplanetas rocosos que están en órbita alrededor de otras estrellas? Una nueva investigación sugiere que la respuesta es que sí, que tendrán interiores muy similares al de la Tierra.

Para alcanzar esta conclusión, Li Zeng y sus colaboradores aplicaron un modelo por computadora conocido como el Modelo de la Tierra de Referencia Preliminar (PREM), que es el modelo estándar del interior de la Tierra. Lo ajustaron para tener en cuenta masas y composiciones diferentes y lo aplicaron a los seis exoplanetas rocosos conocidos cuyas masas y tamaños físicos han sido bien medidos.

martes, 9 de febrero de 2016

El primer ser humano muerto por un meteorito

Las autoridades de Tamil Ladu, un estado del sur de la India que cuenta con 70 millones de habitantes, aseguran que un meteorito cayó el sábado en el campus de una universidad privada del distrito de Vellore, provocando una explosión que acabó con la vida de una persona. Si los investigadores confirman que, en efecto, la explosión se debió a un meteorito, estaríamos ante la primera víctima mortal documentada y atribuible directamente al impacto de una roca espacial.

Según los portavoces locales, el fallecido era un conductor de autobús que el sábado paseaba tranquilamente por el campus universitario de la Escuela de Ingeniería Bharathidasan, a pocos km. de la localidad de Natrampalli, cuando el meteorito cayó muy cerca de él, reventando los cristales de los vehículos y edificios de alrededor y causándole la muerte, así como heridas a otras tres personas. La explosión dejó un cráter en el suelo, y aunque en un principio se pensó que era una bomba, los expertos forenses no pudieron encontrar rastro alguno de explosivos.

lunes, 8 de febrero de 2016

La densidad de los anillos de Saturno es una ilusión

Los anillos de Saturno se ven sólidos a través de telescopios y por cientos de años, muchos pensaron que eran sólidos. Pero la solidez de los anillos de Saturno resultó ser una ilusión, y, desde naves espaciales que han comenzado a explorar el sistema solar,  hemos conocido los anillos de Saturno como miles de millones de pequeñas lunas separadas. Ahora - con datos de la misión Cassini de la NASA - investigadores que "pesan" las partes centrales del anillo B de Saturno por primera vez mostraron que los anillos de Saturno nos están presentando otra ilusión óptica. Sus resultados muestran que la mayor  densidad en algunas  zonas de los anillos no contienen necesariamente más material.

De hecho, dijeron, que aunque algunas partes del anillo B son hasta 10 veces más opacas que el anillo A, y el anillo B puede tener sólo dos o tres veces la masa del anillo A.
Dijeron los investigadores en un comunicado de JPL:

Parece intuitivo que un material opaco debe contener más cosas que una sustancia más translúcida. Por ejemplo, el agua más turbia tiene más partículas de suciedad en ella suspendida que el agua clara. Del mismo modo, se podría pensar que, en los anillos de Saturno, las zonas más opacas contienen una mayor concentración de material de los lugares donde los anillos parecen ser más transparente.
Pero esta intuición no siempre se aplica ...

[En este análisis, encontramos] sorprendentemente poca correlación entre la forma densa que podría tener un anillo  - en términos de su opacidad y la reflexividad - y la cantidad de material que contiene.
Estos científicos determinaron la densidad de la masa del anillo B - su masa por unidad de volumen - en varios lugares mediante el análisis de ondas de densidad espiral . Según el comunicado de JPL, estos son:

... A escala fina características del anillo creado por la gravedad tirando de partículas de los anillos de las lunas de Saturno, y la propia gravedad del planeta. La estructura de cada onda depende directamente de la cantidad de masa en la parte de los anillos, donde se encuentra la onda.

Utilizaron una nueva técnica para analizar los datos de la nave espacial Cassini, que se obtiene cuando se asomaron sus instrumentos a través de los anillos hacia una estrella brillante.

A pesar de estos científicos realizaron su análisis único para el anillo B de Saturno, solamente, dicen que los resultados son consistentes con estudios previos que utilizaron diferentes técnicas para sacar conclusiones similares sobre otros anillos principales de Saturno.

Se dice que también se encontró que, si bien la opacidad del anillo B variado por una gran cantidad a lo ancho, la masa - o cantidad de material - no varió mucho de un lugar a otro.
Esta nueva investigación sobre la masa de los anillos de Saturno tiene importantes implicaciones para la edad de los anillos, explicando:

Un anillo  menos masivo evolucionaría más rápido que un anillo que contiene más material, llegando a ser oscurecido por el polvo de meteoritos y otras fuentes cósmicas más rápidamente.

Tierra desde el Espacio: Colores de Suecia

Esta imagen es una composición de escaneos de radar Sentinel-1A en diferentes fechas del Anillo Siljan, situadas en la provincia de Dalarna en Suecia central.

Dalarna, una provincia histórica conocida por sus profundos bosques, lagos de pesca hermosos y exuberantes paisajes verdes, es una residencia de vacaciones para muchos suecos y una atracción turística favorita.

sábado, 6 de febrero de 2016

La Tierra puede parecer inhabitable desde cientos de años luz

Se sabe que la Tierra es habitable. Pero, ¿sería un buen candidato para la vida si fuese observada a cientos de años luz de distancia? A esta cuestión se refiere, entre otras, un estudio en el que ha participado el astrónomo Rory Barnes, del Laboratorio Planetario Virtual de la Universidad de Washington.

Barnes participa en la actualización del Índice de habitabilidad de planetas en tránsito, que clasifica los exoplanetas para ayudar a priorizar la búsqueda de vida.

Los astrónomos detectan posibles exoplanetas, los que están más allá del Sistema Solar, no a través de la observación directa, sino por la atenuación de la luz que se produce cuando los mundos pasan por delante de, o 'tránsitan', su estrella anfitriona.

No hay grandes cuevas dentro del cometa 67P

El cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. Crédito: ESA/Rosetta/NAVCAM – CC BY-SA IGO 3.0.
No hay grandes cavernas dentro del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. La misión Rosetta de ESA ha realizado medidas que demuestran claramente esto, resolviendo un antiguo misterio.

Los cometas son los restos helados de la formación de los planetas hace 4600 millones de años. Un total de ocho cometas han sido visitados ya por naves espaciales y gracias a estas misiones, hemos construido una imagen de las propiedades básicas de estas cápsulas del tiempo cósmicas. Pero aunque algunas preguntas han sido respondidas, otras nuevas han aparecido.

Los púlsares de milisegundos, origen probable de la señal de materia oscura en el centro galáctico

magen de la Vía Láctea en rayos gamma, observada por el satélite Fermi. Recuadros: dos análisis estadísticos independientes demuestran que la distribución de fotones es grumosa y no suave, indicando que el exceso de rayos gamma del centro de nuestra galaxia probablemente no es causada por la aniquilación de materia oscura. Crédito: Christoph Weniger, UvA, © UvA/Princeton.
El sorprendente exceso de rayos gamma procedentes del centro de la Vía Láctea probablemente tiene su origen en estrellas de neutrones que giran rápidamente, llamadas púlsares de milisegundos, y no en la aniquilación de materia oscura como se había anunciado anteriormente. Esta es la conclusión alcanzada de los análisis de datos nuevos realizados por dos equipos independientes de investigadores de la Universidad de Amsterdam (UvA) y de la Universidad de Princeton con el Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT).

En 2009 observaciones llevadas a cabo con el Fermi Large Area Telescope revelaron un exceso de fotones de alta energía (o rayos gamma) de alrededor de 2 gigaelectronvolt en el centro de nuestra Galaxia. Durante mucho tiempo se especuló que este exceso de rayos gamma podía ser una señal de la aniquilación de materia oscura. Si fuese verdad, se trataría de un descubrimiento crucial en física fundamental y un gran avance en la comprensión de los componentes de la materia del universo.

viernes, 5 de febrero de 2016

Tiempos revueltos, cuando las estrellas se acercan

Ambas imágenes muestran cortes a través del volumen de la simulación tridimensional después de 105 días en la envoltura común. En el plano orbital (figura 1) la estrella compañera y el núcleo de la estrella gigante roja giran una alrededor del otro. La imagen 2 muestra un plano perpendicular al plano orbital. Crédito: Sebastian Ohlmann / HITS.
Más de la mitad de las estrellas que conocemos tienen una compañera, una segunda estrella que puede tener un efecto importante sobre su estrella primaria. La influencia mutua dentro de estos sistemas binarios de estrellas es particularmente intensa cuando las dos atraviesan una fase en la que se ven rodeadas por una envoltura común consistente en hidrógeno y helio. Comparado con el tiempo total que tardan en evolucionar las estrellas, esta fase es extremadamente corta, así que los astrónomos tienen muchas dificultades para observarla y estudiarla. Aquí es donde entran en juego los modelos teóricos acompañados de intensas simulaciones por computadora.

miércoles, 3 de febrero de 2016

La belleza del rectángulo rojo

Las líneas rectas no surgen a menudo en el espacio. Cada vez que lo hacen, parecen de alguna manera incongruentes y llaman nuestra atención. El Rectángulo Rojo es uno de esos misteriosos objetos.

En primer lugar, llamó la atención de los astrónomos en 1973. La estrella HD 44179 se conocía desde 1915doble, pero fue sólo cuando un vuelo de un cohete  con un detector de infrarrojos se  reveló  la forma del rectángulo rojo.
Esta imagen fue tomada más tarde, en 2007, por el Telescopio Espacial Hubble Advanced Camera for Surveys. Se centra en las longitudes de onda de la luz roja, que destacan en particular las emisiones de gas de hidrógeno.

Vida nocturna de Londres

El astronauta de la ESA Tim Peake tomó esta imagen de Londres, Reino Unido, desde la Estación Espacial Internacional a 400 kilometros por encima de la Tierra. En el momento que era la media noche en la ciudad capital.

Tim tomó esta foto desde el modulo  Europeo incorporado al observatorio Cupola de la Estación Espacial.

Escaneo láser de arbolado por Treemetrics

Un bosque comercial visto a través de los "ojos" de un sistema de escaneo láser 3D desarrollado por la empresa Treemetrics ESA.

Los árboles del planeta Tierra - estimados recientemente en tres billón en total - son   recursos ambientales y económicos, y requieren una gestión cuidadosa.

"Estimamos que el 20% de los recursos forestales mundiales que están actualmente se van a perder, ya que se cosechan", explica Enda Keane, director general de la compañía irlandesa Treemetrics.

" Treemetrics tiene como objetivo ofrecer  más madera de menos árboles, a través de un completo sistema de gestión forestal de extremo a extremo. Combina cartografía forestal, la evaluación y la valoración de las herramientas de toma de decisiones para la planificación de la cosecha, así como la monitorización en tiempo real del corte y el proceso de la recolección ".

Un platillo volante glacial

Un equipo de astrónomos ha utilizado los telescopios ALMA e IRAM para realizar la primera medición directa de la temperatura de los grandes granos de polvo que se encuentran en las partes exteriores de un disco de formación de planetas alrededor de una estrella joven. Aplicando una novedosa técnica a las observaciones de un objeto conocido como “Platillo Volante”, se ha descubierto que los granos tienen temperaturas mucho más bajas de lo esperado: -266 grados centígrados. Este sorprendente resultado sugiere que será necesario revisar los modelos de estos discos.

El equipo internacional, liderado por Stéphane Guilloteau, del Laboratorio de Astrofísica de Burdeos (Francia), midió la temperatura de los grandes granos de polvo que hay alrededor de la joven estrella 2MASS J16281370-2431391, en la espectacular región de formación estelar de Rho Ophiuchi, que se encuentra a unos 400 años luz de la Tierra.

martes, 2 de febrero de 2016

Físicos crean el primer grafeno artificial

Un grupo internacional de físicos liderado por la Universidad de Arkansas ha creado un material artificial con una estructura comparable al grafeno.
"Hemos creado básicamente la primera estructura artificial similar al grafeno mediante la transición de átomos de metal en lugar de átomos de carbono", dijo Jak Chakhalian, profesor de Física y director del Artificial Quantum Materials Laboratory de la Universidad de Arkansas.
En 2014, Chakhalian fue seleccionado como investigador de materiales cuánticos por la Fundación Gordon y Betty Moore. Su selección llegó con una subvención de 1,8 millones de dólares, con la que se financió el estudio.