sábado, 28 de marzo de 2015

La NASA pondrá un fragmento de asteroide en la órbita de la Luna

Ilustración de un astronauta, sujetado por los pies, que se prepara para estudiar el fragmento del asteroide
La NASA ha hecho públicos más detalles sobre su plan para atrapar un asteroide al vuelo y llevarlo a algún punto en la órbita de la Luna, un proyecto llamado Asteroid Redirect Mission (ARM). La misión, que se realizará a mediados de la década de 2020 y pondrá a prueba una serie de nuevas capacidades necesarias para futuras expediciones humanas al espacio lejano, como el viaje a Marte, será algo diferente de lo anunciado en un primer momento. Lo más destacado es que la nave espacial robótica sin tripulación no capturará un asteroide entero cercano a la Tierra, sino un bloque o un pedazo grande del mismo. Después, como estaba previsto, lo trasladará a una órbita estable alrededor de nuestro satélite natural para que los astronautas puedan explorarlo.

«Será una demostración inicial de varias capacidades de vuelos espaciales que necesitaremos para enviar astronautas más lejos en el espacio, y con el tiempo, a Marte», dice Robert Lightfoot, administrador asociado de la NASA. «Dará comienzo a una nueva era de los vuelos espaciales».

La agencia anunciará cuál será el asteroide seleccionado a partir de 2019, aproximadamente un año antes de lanzar la nave espacial robótica. Para que un asteroide se considere un candidato válido para la misión, los científicos deben primero determinar sus características, como el tamaño, la rotación, la forma y la órbita. Hasta la fecha, la NASA ha identificado tres candidatos válidos : Itokawa, Bennu y 2008 EV5, pero espera seleccionar uno o dos candidatos adicionales cada año previo a la misión.
Seis años de viaje

viernes, 27 de marzo de 2015

Explota prominencia gigante


La "Gran Muralla de plasma", descrita en la noticia más adelante, se ha ido. Explotó el 27 de marzo aproximadamente a las 1300 UT.El Observatorio de Dinámica Solar de la NASA registró la explosión:
La erupción se produjo cuando los campos magnéticos que sostienen el plasma en alto se volvieron inestables. Una explosión de energía magnética impulsó la estructura lejos del sol. Una fracción del material se vino de nuevo a la superficie solar, pero la mayor parte se precipitaba al vacío.

Despega la misión que envía a dos astronautas durante un año a la EEI


Ya estaba bien entrada la noche en Baikonur, el histórico cosmódromo ruso en Kazajstán, cuando los motores del cohete Soyuz empezaron este viernes a escupir combustible en llamas. La lanzadera llevaba a bordo tres astronautas dispuestos a iniciar una misión histórica: dos rusos, Guennadi Padalka y Mijail Kornienko; y uno estadounidense, Scott Kelly. Su destino era la Estación Espacial Internacional (EEI), a donde estaba previsto que llegaran en las primeras horas de la madrugada de este sábado en España.

Padalka es el comandante de la nave y con su estancia en la EEI batirá el récord absoluto de días no consecutivos de un hombre en espacio, que ostenta hasta ahora otro ruso, Serguéi Krikaliov, con 803 días. Cuando su misión en la plataforma espacial acabe dentro de seis meses, habrá llegado a los 878 días fuera de la Tierra.

Kornienko y Kelly permanecerán el doble de tiempo, lo que les dará tiempo para llevar a cabo cerca de 500 experimentos, muchos de ellos relacionados con los efectos en la salud humana de la vida prolongada en el espacio.

No es habitual que un astronauta disfrute de estancias tan largas en el espacio. Hasta ahora solo lo han hecho cuatro personas, todos rusos, en misiones de los años 80 y 90. El récord lo tiene Valeri Poliakov, que pasó 437 días entre 1994 y 1995 en la estación espacial soviética Mir, ya desmantelada.
«La última siesta en una cama»

Las manchas brillantes de Ceres podrían ser hielo activo

Un par de manchas brillantes que relucen dentro de un cráter de impacto del planeta enano Ceres podrían ser algún tipo de penacho helado u otra formación geológica activa.

Nuevas imágenes de la nave espacial Dawn de NASA muestran las manchas, conocidas como "estructura número 5", desde diferentes ángulos a medida que el planeta gira entrando y saliendo de la luz del Sol. Las imágenes muestran las manchas incluso cuando aparecen cerca del borde de Ceres, cuando las paredes del cráter de impacto deberían bloquear la vista de cualquier cosa confinada en el fondo. Que algo sea visible en todas estas circunstancias sugiere que la estructura debe de elevarse bastante sobre la superficie

Un nuevo giro en la peculiar rotación de Saturno

Una pacífica imagen de Saturno tomada por la nave espacial Cassini de NASA mientras se acercaba al planeta en diciembre de 2004. Crédito: NASA.
Hacer el seguimiento de la velocidad de rotación de planetas sólidos como la Tierra y Marte es una tarea relativamente sencilla: basta con medir el tiempo que tarda una estructura de la superficie en volver a aparecer de nuevo mientras gira.

Pero los planetas gaseosos gigantes Júpiter y Saturno son más problemáticos para los científicos planetarios ya que ambos carecen de superficies sólidas mensurables y están cubiertos por densas capas de nubes, impidiendo las medidas visuales directas de las sondas espaciales. Saturno ha supuesto un reto incluso mayor para los científicos, ya que se sabe que diferentes partes de esta bola de hidrógeno y helio giran a distintas velocidades, mientras que su eje de rotación y su polo magnético permanecen alineados.

Un nuevo método ideado por el investigador Dr. Ravit Helled, publicado recientemente en Nature, propone una estrategia basada en la medición del campo gravitatorio y en el hecho único de que su eje este-oeste es más corto que su eje norte-sur.

Según el nuevo método, el día de Saturno tiene una duración de 10 horas, 32 minutos y 44 segundos. Cuando los investigadores aplicaron su método a Júpiter, cuyo periodo de rotación ya es bien conocido, los resultados fueron idénticos a las medidas convencionales, reflejando la solidez y precisión del método.http://observatori.uv.es

Una nave espacial de NASA detecta una aurora y una misteriosa nube de polvo alrededor de Marte

Ilustración artística del espectrógrafo ultravioleta de MAVEN observando la aurora de Marte en diciembre. Las observaciones de MAVEN muestran que las auroras en Marte son similares a las de la Tierra, pero tienen un origen diferente. Crédito: University of Colorado.
La nave espacial Mars Atmosphere and Volatile Evolution (MAVEN) de NASA ha observado dos fenómenos inesperados en la atmósfera marciana: una nube de polvo de gran altitud y una aurora que llega a gran profundidad dentro de la atmósfera marciana.

La presencia de polvo a altitudes orbitales entre 150 kilómetros y 300 kilómetros sobre la superficie no estaba predicha. Aunque el origen y composición del polvo son desconocidos, no existe ningún peligro para MAVEN ni otras naves espaciales en órbita alrededor de Marte.

jueves, 26 de marzo de 2015

Descubren una capa caliente en la atmósfera de Venus que no tiene explicación

Temperaturas en la cara nocturna de Venus a altitudes de 90 y 100 km. Fuente: Moscow Institute of Physics and Technology (MIPT)
Un grupo de científicos rusos, europeos y americanos ha encontrado una capa caliente en la atmósfera de Venus, cuya naturaleza todavía es desconocida. Los investigadores realizaron el descubrimiento compilando un mapa de temperatura de la alta atmósfera de la cara nocturna del planeta basándose en datos tomados por la sonda Venus Express.

"Hemos medido temperaturas a altitudes de entre 90 y 140 kilómetros" afirma un autor del estudio, Denis Belyaev del MIPT. "En la cara nocturna del planeta, las temperaturas normalmente bajan con la altitud, pero hemos encontrado un pico en el mapa en el rango entre los 90 y 100 kilómetros. Aquí la atmósfera era entre 20 y 40 grados más caliente de lo esperado. Todavía no conocemos qué es lo que causa el calentamiento, pero la capa de ozono de Venus se encuentra a esta altitud. Podría haber una conexión".

Un antiguo sistema de lagos marciano registra dos episodios relacionados con agua

Una formación con aspecto de delta en el borde occidental del cráter Jerezo indica un área donde el agua habría entrado en el lago, depositando minerales de arcilla transportados desde la cuenca del canal que conducía el agua. Crédito: NASA/MSSS.
Investigadores de Brown University han completado un nuevo análisis de un antiguo sistema de lagos marciano en el cráter Jerezo, cerca del ecuador del planeta. El estudio ha encontrado que la acometida de agua que llenó el cráter fue uno de por lo menos dos episodios diferentes de actividad de agua en la región que rodea Jerezo.

"Podemos decir que este lugar realmente bien al descubierto constituye un argumento sólido para afirmar que por lo menos se produjeron dos periodos de actividad relacionada con agua en la historia de Marte", comenta Tim Goudge, estudiante graduado de Brown que ha dirigido el estudio.

La mejor imagen obtenida hasta ahora de una nube de polvo que pasa junto al agujero negro del centro de la galaxia

Las mejores observaciones realizadas hasta el momento de la polvorienta nube de gas G2 confirman que, en mayo del 2014, hizo su mayor aproximación al agujero negro supermasivo del centro de la Vía Láctea y sobrevivió a la experiencia. El nuevo resultado del Very Large Telescope de ESO muestra que el objeto no parece haberse deformado significativamente y que es muy compacto. Es más probable que se trate de una joven estrella con un núcleo masivo que todavía está acretando material. El propio agujero negro todavía no ha mostrado ningún aumento de actividad.

En el corazón de nuestra galaxia, la Vía Láctea, hay un agujero negro supermasivo con una masa de cuatro millones de veces la de nuestro Sol. A su alrededor orbita un pequeño grupo de estrellas brillantes y, además, a lo largo de los últimos años, se ha estudiado y seguido el proceso de caída hacia el agujero negro de una enigmática nube de polvo conocida como G2. Se predijo que el punto de mayor aproximación (denominado peribothron en inglés) sería en mayo de 2014.

miércoles, 25 de marzo de 2015

IZw18: la galaxia que nos revela el pasado del Universo

La galaxia enana compacta azul I Zwicky 18, en una imagen tomada con las cámaras ACS y WFPC2 del telescopio espacial Hubble.
Hace unos trece mil trescientos millones de años se formaron las primeras galaxias, compuestas casi en su totalidad por hidrógeno y helio, los elementos primordiales que surgieron tras el Big Bang. Su estudio, a día de hoy, resulta técnicamente muy complejo debido a su gran distancia, pero la observación de galaxias similares en el universo local se está revelando como un excelente atajo para conocerlas.

"La galaxia enana IZw18 es la galaxia más pobre en metales (en astrofísica, los elementos más pesados que el hidrógeno y el helio) del universo cercano, y una de las que más se asemeja a las primeras galaxias. De modo que su estudio nos permite atisbar las condiciones que se daban en el universo primordial", destaca Carolina Kehrig, investigadora del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC) que encabeza una investigación que analiza las propiedades de IZw18.

El robot Curiosity encuentra nitrógeno biológicamente útil en Marte

Un equipo de científicos ha realizado la primera detección de nitrógeno en la superficie de Marte, emitido por sedimentos marcianos al calentarlos con el instrumento Sample Analysis at Mars (SAM) del rover Curiosity de NASA.

El nitrógeno fue detectado en la forma de óxido nítrico, y podría liberarse en la rotura de nitratos durante el calentamiento. Los nitratos son una clase de moléculas que contienen nitrógeno en un modo que puede ser utilizado por organismos vivos. El descubrimiento supone un indicio más de que el Marte antiguo era habitable para la vida.

El nitrógeno es esencial para todas las formas de vida conocidas, dado que es empleado en los ladrillos de moléculas mayores como el ADN y el ARN, que codifican las instrucciones genéticas de la vida, y por las proteínas, que son empleadas para construir estructuras como pelo y uñas, y para acelerar o regular reacciones químicas.

martes, 24 de marzo de 2015

Encuentran las marcas químicas de antiguas supernovas

.La galaxia enana Sculptor, en datos del Digitized Sky Survey 2. Cortesía de ESO/Digitized Sky Survey 2.
Una búsqueda de las estrellas más viejas en galaxias cercanas ha permitido encontrar dos estrellas en la galaxia enana Sculptor que nacieron poco después de que se formara la galaxia, hace aproximadamente 13 mil millones de años. El inusual contenido químico de las estrellas puede haberse originado en una sola explosión de supernova en la primera generación de estrellas de Sculptor.

La enana Sculptor es una pequeña galaxia que está en órbita alrededor de nuestra Vía Láctea. Las galaxias enanas dejaron de evolucionar hace mucho tiempo, y las estrellas más jóvenes de Sculptor tienen 7 mil millones de años de edad. Por ello, las galaxias enanas ofrecen a los científicos la posibilidad de ver cómo eran las galaxias en las primeras épocas de Universo.

Los astrónomos que estudian las primeras fases de la formación de galaxias después del Big Bang pueden emplear la composición química de las estrellas para desvelar la historia de nuestra propia galaxia y de las vecinas. Los elementos más pesados que el hidrógeno, el helio y el litio sólo pueden haber sido formados por estrellas. Cuantas más estrellas forma una galaxia, más enriquecida en elementos pesados estará.

Los mayores impactos de asteroides, encontrados en Australia central

En Australia Central ha sido encontrada una zona de impacto de 400 kilómetros de ancho producida por un enorme meteorito que se rompió en dos fragmentos momentos antes de chocar contra la Tierra.

El cráter del impacto ocurrido hace millones de años hace mucho que desapareció. Pero un equipo de geofísicos ha descubierto las cicatrices gemelas de los impactos - la mayor zona de impacto jamás encontrada en la Tierra - escondidas en las profundidades de la corteza terrestre.

Desvelada la extensión de una erupción volcánica gigante en la Luna

La detección del elemento radiactivo torio ha permitido descubrir que el material expulsado en la erupción de este volcán alcanzó a cubrir un área de 70 000 km2. Fuente: Durham University.
Un equipo de científicos ha producido un nuevo mapa del volcán más inusual de la Luna, el complejo volcánico Compton-Belkovitch, mostrando que su erupción explosiva dispersó escombros sobre un área mucho mayor de lo que se pensaba.

Cartografiando el elemento radiactivo torio que expulsó durante la erupción han descubierto que, con ayuda de la baja gravedad de la Luna, los escombros de este volcán anónimo cubrieron un área del tamaño de Escocia, o unos 70 000 km2.

lunes, 23 de marzo de 2015

Un choque de estrellas: la explicación para una enigmática explosión ocurrida en el siglo XVII

Nuevas observaciones, llevadas a cabo con APEX y otros telescopios, revelan que la estrella que los astrónomos europeos vieron aparecer en el cielo en 1670 no era una nova, sino un tipo de colisión estelar mucho más excepcional y violento. Fue lo suficientemente espectacular como para verse fácilmente a simple vista durante su primer estallido, pero los rastros que dejó eran tan débiles que ha sido necesario utilizar telescopios submilimétricos para llevar a cabo un meticuloso análisis que, finalmente, pudiera despejar el misterio más de 340 años después. Los resultados aparecen en línea en la revista Nature el 23 de marzo de 2015.

Algunos de los más grandes astrónomos del siglo XVII, incluyendo a Hevelius — el padre de la cartografía lunar — y a Cassini, documentaron cuidadosamente, en el año 1670, la aparición de una nueva estrella en el cielo. Hevelius la describió como una nova “sub capite Cygni” (una nueva estrella debajo de la cabeza del cisne) pero actualmente los astrónomos la conocen por el nombre de Nova Vulpeculae 1670 [1]. Los relatos históricos sobre novas son escasos y de gran interés para los astrónomos actuales. Se afirma que la Nova Vul 1670 es la nova registrada más antigua y más débil recuperada con posterioridad.

Las ondas de choque retorcidas de una estrella que explotó

Descubierta el 5 de septiembre 1784 por el astrónomo William Herschel, la Nebulosa del Velo que una vez fue una estrella. Ahora , es una masa retorcida de las ondas de choque que aparece seis veces más grande que la Luna llena en el cielo.

Esta imagen del Telescopio Espacial Hubble muestra sólo una pequeña parte de la nebulosa, una región conocida como el "nudo sur-oriental". Toda la nebulosa es de 50 años luz de radio, y se encuentra a casi 1.500 años luz de distancia.

Hace diez mil años, la Nebulosa del Velo no existía. En aquel entonces, era una estrella, más brillante y más grande que nuestro Sol, ardiendo furiosamente gracias al horno nuclear en su centro. Como esas reacciones vacilaron cuando estaba agotado su combustible, la estrella colapsó y explotó.

domingo, 22 de marzo de 2015

Ulan Bator, Mongolia, visto desde la órbita

La capital de Mongolia, Ulan Bator es capturada en esta imagen del satélite Landsat-8.
Asentado en el valle del río Tuul corriendo de noreste a suroeste a través de la imagen  la ciudad está flanqueada por el Bogd Khan una montaña hacia el sur (centro de la imagen). Esta montaña boscosa es el sitio de uno de los parques nacionales más antiguos del mundo, hogar de la fauna tales como zorros y los lobos y las especies en peligro de liebres y ciervos.

Al sur de la montaña, una ligera capa de nubes cobija la ecorregión estepa. Esto es parte de la gran estepa eurasiática, que se extiende desde Moldavia a través de Siberia, que se caracteriza por pastizales, sabanas y matorrales.

Instrumento Extiende Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre a Nuevos Reinos

Los astrónomos han ampliado la búsqueda de inteligencia extraterrestre en un nuevo reino con detectores sintonizados a la luz infrarroja. Su nuevo instrumento ha comenzado a recorrer el cielo en busca de mensajes de otros mundos.

"La luz infrarroja sería un excelente medio de comunicación interestelar", dijo Shelley Wright, profesor adjunto de Física en la Universidad de California, San Diego, quien dirigió el desarrollo del nuevo instrumento,  en la Universidad de Instituto Dunlap de Toronto para la Astronomía y Astrofísica .

Los pulsos de un láser infrarrojo de gran alcance podrían eclipsar a una estrella, aunque sólo sea por una milmillonésima parte de un segundo. Gas y polvo interestelar es casi transparente al infrarrojo cercano, por lo que estas señales pueden ser vistas desde mayores distancias. También necesita menos energía para enviar la misma cantidad de información mediante señales infrarrojas que lo haría con la luz visible.

Terra ve Sombras de Eclipse solar

Durante la mañana del 20 de marzo de 2015, un eclipse total de Sol visible desde algunas partes de Europa, y un eclipse parcial de sol desde el norte de África y el norte de Asia.

Satélite Terra de la NASA pasó sobre el Océano Ártico el 20 de marzo a las 10:45 GMT (6:45 am EDT) y capturó la sombra del eclipse sobre las nubes en el Océano Ártico.

sábado, 21 de marzo de 2015

Amanecer está sobre Ceres ... y tal vez revele signos de habitabilidad

La nave espacial Dawn está a punto de iniciar su investigación sobre el miembro más grande del cinturón de asteroides,  Ceres . Tomará imágenes detalladas del planeta enano, y producirá un mapa geológico de toda su superficie. Pero incluso antes de que la nave ha alcanzado su órbita óptima, los resultados preliminares que acaba de publicar son ya sorprendentes y deleitan a los científicos planetarios.

Hasta febrero de 2015, las mejores imagenes tomadas de Ceres eran del telescopio espacial Hubble , que mostraban un cuerpo casi esférico con un área que era mucho más brillante que el resto de la superficie. Como se acercaba el amanecer Ceres, su cámara adquirió algunas imágenes notables, en alrededor de tres veces la resolución de los de Hubble. Las imágenes verificaron que efectivamente se ha producido una región más brillante.
Incluso mejor, un examen de las imágenes mostró que la zona varió en el brillo a lo largo del día de Ceres (que es de sólo unos nueve horas de duración), con un crecimiento tenue a medida que el planeta enano se movió en la oscuridad. Es la interpretación de esta variabilidad que tiene a los científicos planetarios zumbando.

viernes, 20 de marzo de 2015

ESA ve el eclipse

A medida que Europa disfrutó de un eclipse parcial de sol en la mañana del viernes 20 de marzo, satélites, los astronautas y los empleados de la ESA tomaron algunas fotos y videos del espectáculo.
Proba-2 el minisatélite de la ESA tenía un asiento de primera fila desde la órbita. Proba-2 utiliza su generador de imágenes SWAP para capturar la Luna pasando por delante del Sol en  casi su totalidad.

Imagen : Londres, Reino Unido

Londres aparece como un conjunto de reflexiones de radar brillantes a lo largo del río Támesis en esta imagen de radar de Sentinel-1A. El satélite capturó esta imagen el 4 de marzo de 2015, de su modo de franja ancha interferométrica y polarización dual, a partir del cual se generó la composición de color artificial.http://www.esa.int/spaceinimages/Images/2015/03/London_UK

El Misterio de Nanoflares

Al adjuntar el prefijo "nano" a algo, por lo general significa "muy pequeño". Las llamaradas solares parecen ser la excepción. Los investigadores están estudiando un tipo de explosión en el sol llamado 'nanoflare.' Mil millones de veces menos energía que las llamaradas ordinarias, nanoflares tienen un poder que oculta su nombre. "Un nanoflare  típico tiene la misma energía que 240 megatones de TNT", dice el físico David Smith, de la Universidad de California en Santa Cruz. "Eso sería algo así como 10.000 bombas de fisión atómica."
El sol puede estar días, semanas o incluso meses sin producir una llamarada solar ordinaria. Los Nanoflares, por otro lado, son crepitantes en el sol casi sin parar.
"Aparecen como pequeños brillos de la superficie solar en longitudes de onda de rayos X y ultravioleta extrema", continúa Smith. "Los primeros avistamientos se remontan a la Skylab en la década de 1970".
El crepitar incesante de nanoflares podría resolver un misterio de larga data en la física solar: ¿Qué hace que la corona solar sea tan caliente ?